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20 anni di Playstation: il capo di Sony parla del futuro

Negli ultimi due decenni i videogiochi sono cresciuti da hobby per adolescenti a forza culturale pop, ma una marca è rimasta coerente e inevitabile: PlayStation. Nintendo ha portato i videogiochi a un nuovo pubblico con la sua altamente accessibile Wii nel 2006, e Microsoft è entrata ad alta voce nel mercato con la Xbox nel 2001. Ma sono senza dubbio le molteplici macchine PlayStation di Sony le forze primarie nella crescita del settore. Con 150 milioni di esemplari venduti, PlayStation 2 è stata la più grande console di tutti i tempi. La PlayStation 4, lanciata lo scorso novembre, è attualmente a quota 10 milioni, la vendita più veloce di tutti i suoi predecessori.

Il mondo è però molto diverso da quando la prima PlayStation fu lanciata 20 anni fa. Nel frammentato 21° secolo, cellulari, tablet e social network sono emersi come principali piattaforme di gioco. C’è un punto interrogativo sulla possibilità che l’ultima macchina Sony possa davvero definirsi uno spazio tutto per sé.

La persona che ha la responsabilità di garantire che questo avvenga è Andrew House. Il CEO e presidente del gruppo di Sony Computer Entertainment, lui è il grande capo di tutta l’operazione Sony PlayStation. Eppure non sembra un classico CEO è certamente più alla mano. E’ stato House che ha portato lo sviluppatore di giochi veterano Mark Cerny a progettare la PlayStation 4, ed è sempre stato House a decidere l’inserimento di due elementi fondamentali: un disco rigido e 8GB di memoria di sistema, piuttosto che i 4GB ventilati in precedenza. Secondo i calcoli di Cerny, ognuna di queste due caratteristiche avrebbero potuto aggiungere 1 miliardo di dollari di costi di produzione per la PlayStation 4. Entrambe le caratteristiche sono state realizzate.

Andrew House ricorda ancora la decisione: “L’equilibrio della discussione è stato che Mark sosteneva la voce dello sviluppatore e l’esperienza che avrebbe potuto consegnare al consumatore, mentre io dovuto compensare con qualche responsabilità fiscale. Io fondamentalmente ho sentito che l’aumento di memoria sarebbe stato un jolly: è stato articolato molto bene da Mark per quello che avrebbe fatto per la maggior parte delle esperienze di gioco PlayStation 4. In sostanza, abbiamo piazzato una scommessa: essere bravi a ridurre i costi per l’hardware e la ricerca di altri compromessi”.

20 anni di PlayStation

House è nato in Galles, e ha trascorso i suoi anni formativi nella scuola statale a Weston-super-Mare. Nei primi anni 1990, si trasferì a Tokyo per insegnare inglese ma poi si è trovato a lavorare per il reparto PR internazionale di Sony. Si è unito alla nascente divisione PlayStation e si trovò a capo di un’unità di marketing di Sony per portare i giochi ad un pubblico più adulto.

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“I miei ricordi riguardano il farsi coinvolgere con il progetto ancora prima del lancio – quando era ancora una piccola cosa nascente, e nessuno era sicuro se sarebbe andato da qualche parte,” dice. “Ma il punto di svolta importante per me è stato il lancio di PlayStation 2, dove abbiamo avuto l’idea che il mondo dei videogiochi era in transizione, da giocattoli per bambini a intrattenimento globale”.

Emulare la PS2

PlayStation 2 è la console più venduta mai realizzata; è comprensibile che House voglia emulare quel successo con la PlayStation 4. Egli è consapevole della continua mutazione del business delle console – ora ci sono molti più dispositivi con cui i consumatori possono giocare, dai telefoni ai set-top-box. Ma egli ritiene che la nuova macchina potrebbe addirittura superare la PS2.

“Finora, tutto bene”, dice semplicemente. “Stiamo superando significativamente le vendite di PS2 considerando i mesi dal lancio. La PS4 è una piattaforma di intrattenimento generale, ciò aumenta il suo appeal per la massa. Gli analisti mi chiedono confronti del ciclo di vita. Rispondo sempre molto onestamente: è difficile da calcolare, perché ci sono stati diversi cambiamenti importanti dalla PlayStation 2, ognuno dei quali può portare in direzioni diverse.

“Con la PS2, eravamo praticamente impossibilitati ad avere qualsiasi tipo di business in America Latina o nella maggior parte dei mercati asiatici a causa della pirateria, ma la PlayStation 3 ci ha portato al punto in cui abbiamo effettivamente potuto avere un business software stabile in quei mercati. Abbiamo avuto recenti segnali positivi sulla Cina e la nostra capacità di lanciare PlayStation 4 anche lì è stata una novità mai vista nelle precedenti console Sony”.

Le console e il 21° secolo

Con la PlayStation 4 ora lanciata con successo, Sony può iniziare a pensare alle tecnologie secondarie e servizi accessori, d’obbligo per qualsiasi console nel 21° secolo.

I proprietari di PlayStation 4 sono particolarmente desiderosi di iniziare a utilizzare PlayStation Now, un servizio online che permetterà loro lo streaming giochi PS3 sulla loro console via Internet. Una recente prova negli Stati Uniti del sistema ha avuto qualche recensione negativa a causa del suo modello di pricing: 2.99 dollari per appena quattro ore di gioco. Sony ha detto che il modello era sperimentale, ma questa è un’area completamente nuova per House.

“I livelli di soddisfazione dei consumatori riguardo la qualità dello streaming e la bassa latenza sono stati molto, molto buoni”, dice House. “Ma dipende dalla forza della connessione. Siamo stati molto chiari nei nostri messaggi, dicendo che se non funziona per voi, questi sono i motivi. Fortunatamente, tali questioni sono sorte in una minoranza di casi molto, molto piccola, e stiamo già cercando di capire come portare agli utenti una migliore esperienza.

“L’altra area di sperimentazione ha più a che fare con il modello di business in sé. Le persone stavano facendo il confronto tra il prezzo di affitto e il prezzo di acquisto. Dove non abbiamo fatto un lavoro abbastanza buono di comunicazione è stato quando non abbiamo detto che il prezzo comprende tutti i contenuti scaricabili associati con il gioco. Ma questo è il motivo per cui siamo in beta: apprendiamo come andare avanti”.

“Per quanto riguarda il contenuto stesso, sarà basato principalmente su PS3, ma penso che ci sia la possibilità, tramite emulazione, di offrire un catalogo più ampio di giochi PlayStation 2 e anche i contenuti di PlayStation se sarà il caso,” dice.

A quanto pare, non vi è alcuna data di lancio ancora – Sony sta cercando di costruire un servizio ottimo negli Stati Uniti prima di espandersi altrove. E PS4 è solo una piattaforma su cui il servizio PS Now verrà eseguito. “La cosa eccitante per me è fornire esperienze PlayStation 3 su una PlayStation 4, ma consegnarle ad una smart TV”, afferma House. “La prossima frontiera per noi sarà con i produttori di TV.”

La crescita di Morpheus

Poi c’è il Progetto Morpheus, il prototipo di auricolare per realtà virtuale per la PlayStation 4, che permetterà ai giocatori di vivere i giochi piuttosto che vederli sugli schermi televisivi. La realtà virtuale si dibatteva come una proposta dei consumatori nei primi anni ’90, ma la tecnologia non era abbastanza avanzata per produrre un’esperienza convincente. Tuttavia, l’hype che circonda l’auricolare Oculus Rift VR per il PC, che ha ricevuto milioni di finanziamenti degli investitori e ha venduto oltre 100.000 kit di sviluppo, ha spinto di nuovo alla ribalta questa tecnologia.

Nel suo intervento alla conferenza Develop di questa estate, House ha detto che la realtà virtuale ha raggiunto un punto di non ritorno. Sorprendentemente, alcune delle prime demo del progetto Morpheus, che comprendono corse in strada ed essere sospesi in una gabbia di squali virtuali – non lo fanno sentire come esperienze di gioco tradizionali. E’questo quello che possiamo aspettarci dalla tecnologia? “Potrebbero essere esperienze brevi, ma molto avvincenti e intense”, afferma House. “Abbiamo avuto un sacco di interesse da parte delle case cinematografiche – non necessariamente nel replicare un’esperienza cinematografica, ma anche per sviluppare una sorta di strumento di promozione per un film di prossima uscita, che dà un senso di ciò che il film sarà”.

Dunque come sta gestendo Sony lo sviluppo di questa nuova piattaforma? “Siamo alle prese con l’hardware in sé, fare cose come ridurre il senso di nausea e così via”, spiega House. “Quello che si vede in questo momento non è il prodotto finale. Il vantaggio di impegnarsi con una vasta gamma di sviluppatori è questo: stiamo tutti imparando insieme. Penso che sia importante aprirsi alla più ampia gamma di ciò che queste esperienze possano essere, perché potrebbe creare entusiasmo per la piattaforma globale. Ma muovendoci verso la creazione del prodotto finito e il lancio, ci comporteremo in modo più tradizionale. ”

“Vedo il mio ruolo: trovare un equilibrio tra la salute di Sony Computer Entertainment e la salute del business di Sony nel suo complesso. Abbiamo avuto modo di avere davvero un buon affare a breve termine, ora dobbiamo piazzare delle scommesse su dove pensiamo che la tecnologia possa portarci.

La TV per PS4

Anche se sono 20 anni di distanza, House vede somiglianze nel modo in cui la PlayStation originale e la nuova PS4 rappresentano le transizioni chiave per l’industria dei giochi. La prima macchina passò dalle cartucce (costose) ai CD (molto più economici e versatili); l’era PlayStation 4 si sta allontanando dai “prodotti in scatola” verso la distribuzione digitale di giochi. “Abbiamo un pubblico in rete che ha ormai raggiunto dimensioni enormi”, afferma House. “Per me la svolta tra PlayStation 3 e PlayStation 4 è avvenuta perchè abbiamo qualcosa come 52 milioni di utenti mensili attivi su PlayStation Network”.

Armati di quel pubblico, House sta facendo cose simili a Netflix e Amazon, commissionando una serie televisiva originale per PlayStation Network chiamata Powers – sulla base di una serie di fumetti Marvel, sarà disponibile gratuitamente per gli abbonati PS Plus.Venti anni dopo il lancio di PlayStation, Sony mantiene l’approccio sperimentale per l’industria; allora fu marketing per ventenni e nascita dei giochi su CD, ora è realtà virtuale e TV. Ma sembra che la filosofia di fondo rimanga: fare un tentativo, ma concentrarsi sulla qualità.

“Non ho davvero voglia di uscire con una serie di reality e diversi tipi di spettacoli”, afferma House. “I contenuti televisivi sono nuovi e sperimentali per noi, ma faremo qualcosa di cui la gente parlerà, e poi vedremo dove ci porterà”.

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